Im vierzehnten und fünfzehnten Jahrhundert versuchten die Spanier und Portugiesen, den Überseehandel der Kolonien mit Monopolen zu kontrollieren. Diese Kontrolle wurde für die Regierungen sehr teuer und war unglaublich ineffizient. Das atlantische Handelssystem wurde mit dem Kapitalismus effizienter und profitabler. Der Kapitalismus ist das Wirtschaftssystem großer Finanzinstitute wie Banken, Börsen und Investmentgesellschaften. Dies konnte nur mit der Entwicklung privater Unternehmen geschehen. Der Kapitalismus wurde zuerst in Europa entwickelt und erst auf die Kolonien der Neuen Welt ausgedehnt, als sich das Wirtschaftswachstum in Europa verlangsamte.

Der Kapitalismus wurde in diesen Zeiten durch den Merkantilismus verstärkt. Merkantilismus war die Politik der europäischen Regierungen zur Förderung des Überseehandels zwischen den Ländern und ihren Kolonien. Diese Richtlinien wurden unter Einsatz von Streitkräften erstellt und umgesetzt, wenn dies erforderlich war, um Edelmetalle aus den Kolonien zu erwerben, und um zu verlangen, dass die Kolonien nur mit ihren eigenen Ländern Handel treiben. Diese Richtlinien ermutigten Privatinvestoren, Anteile an staatlich gecharterten Unternehmen zu kaufen. Aufgrund der hohen Zölle und der strengen Beschränkungen für Ausländer kam es zu heftigen Wettbewerben zwischen den eigenen Völkern der einzelnen Nationen.

Als sich das atlantische System entwickelte, war die gestiegene Nachfrage nach Zucker in Europa mit einem zunehmenden Sklavenhandel von Afrika in die Neue Welt verbunden. Der Atlantikkreislauf stimulierte auch den afrikanischen Sklavenhandel. Der Atlantikkreislauf hielt Waren von Gebieten, in denen sie reichlich vorhanden und billig waren, in Gebiete, in denen sie knapp und wertvoll waren. Einige Kolonien nahmen an einem "Dreieckshandel" teil, während andere auf zwei Arten handelten. Die häufigsten Waren waren Sklaven aus Afrika, Tabak und Alkohol aus Brasilien, kanadische Pelze sowie Waffen und Edelmetalle aus Europa. Wirklich die einzigen Güter, die in Afrika reichlich vorhanden waren, waren die Sklaven, die gewöhnlich Kriegsgefangene waren. Nach etwa 150 Jahren stieg die Zahl der aus Afrika verschifften Sklaven von fast 800.000 auf über 7,5 Millionen.

Das Wirtschaftsleben in Afrika wurde stark von der steigenden Nachfrage nach Sklaven beeinflusst, als sich das atlantische Handelssystem abzeichnete. Als die Nachfrage nach Sklaven stieg, stieg auch der Preis für den Kauf in Afrika. In einigen Ländern hat sich der Preis für einen Sklaven verdreifacht oder fast vervierfacht. Die afrikanischen Kaufleute waren sehr anspruchsvoll, welche Waren für den Handel mit Sklaven akzeptabel waren, und weil die Sklavenhändler in Afrika den Vorteil von "Gier gegen Not" hatten (die Ausländer brauchten die Sklaven mehr als die afrikanischen Kaufleute ihre Waren brauchten). Sie setzen die Preise hoch. Die Sklaven waren neben den Gold-, Elfenbein- und Forstprodukten, die auch gehandelt wurden, das größte Produkt Afrikas.

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